Telescópio Hubble revela galáxia “distorcida” por interações com sua vizinha

Um dos programas de observação do telescópio espacial Hubble rendeu um belo registro da galáxia NGC 2276, do tipo espiral.

Esta galáxia fica na constelação de Cepheus, a 120 milhões de anos-luz de nós, e tem um formato interessante: apesar de, à primeira vista, se parecer com outras galáxias do tipo, seu formato assimétrico revela o resultado de processos de formação de estrelas e de interações gravitacionais.

Ao observá-la, a NGC 2276 parece mostrar um leve “puxão”, quase como se estivesse caindo de uma frigideira, enquanto um grande grupo de estrelas parece se acumular no lado esquerdo da galáxia. Assim, o formato que vemos no vídeo abaixo é, na verdade, o resultado de duas diferentes interações astrofísicas — a primeira delas envolve contatos com o meio intragaláctico, preenchido por gases em altíssimas temperaturas, que resultaram em uma explosão de formação de estrelas.

Perceba, no vídeo acima, que o lado esquerdo superior da galáxia mostra um grande braço com brilho azulado. É por ali que estão as estrelas massivas recém-formadas, que são algumas das “culpadas” pela aparência distorcida da galáxia e até pela aparência de alguns objetos mais exóticos, como buracos negros e estrelas de nêutrons em sistemas binários. O nascimento destas estrelas pode ter vindo tanto de uma colisão com uma galáxia anã quanto pela interação com gases quentes, vindos dos aglomerados de galáxias.

Já a aparência “esticada” dela é o efeito da interação com a pequena galáxia NGC 2300, que foi a responsável por distorcer o braço mais externo da NGC 2276. Isso acontece porque as galáxias não são objetos sólidos, mas sim aglomerados que unem dezenas de bilhões de estrelas; então, quando duas delas chegam perto uma da outra, ocorrem efeitos gravitacionais que distorcem suas estruturas.

Claro, a NGC 2276 não é a única a ter passado por algum processo que a deixou com aparência estranha, mas o fenômeno rendeu dois registros no catálogo Atlas of Peculiar Galaxies (“Atlas de Galáxias Peculiares”, em tradução livre), que, como o próprio nome indica, reúne galáxias que chamam a atenção por suas formas. No caso da NGC 2276, ela apareceu duas vezes na publicação por seus braços assimétricos e pela interação com a galáxia vizinha.

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