Descoberta super-Terra gelada e sombria muito perto do Sistema Solar

ESO / M. Kornmesser

Impressão artística da superfície do Barnard b

Uma equipe internacional de astrônomos descobriu um planeta fora do Sistema Solar que é o segundo mais próximo da Terra, e tem uma massa 3,2 vezes superior à terrestre, divulgou o Observatório Europeu do Sul (OES).

De acordo com um comunicado do OES divulgado esta semana, trata-se do exoplaneta ‘Estrela de Barnard b’, que fica a seis anos-luz Terra, e que, devido às suas dimensões, pertence à categoria de planetas classificados como ‘Super-Terra’.

O planeta extrassolar em questão, que orbita a Estrela de Barnard, a estrela que “se desloca mais depressa no céu noturno”, é gelado e tem pouca luz, sendo, por isso, hostil para a vida como é conhecida, apesar da proximidade com a sua estrela.

A Estrela de Barnard é uma anã vermelha, uma estrela fria de pequena massa que dá ao seu planeta o equivalente a apenas 2% da energia que a Terra recebe do Sol, refere o OES.

Para a descoberta, consequência de uma extensa campanha de observação cujos resultados serão publicados na Nature, foram usados sete instrumentos de vários telescópios, incluindo o caçador de planetas HARPS do OES. Os dados analisados pelos astrônomos são provenientes de centenas de medições feitas durante 20 anos.

“Após uma análise cuidadosa, estamos 99% confiantes de que o planeta é real”, afirma, citado no comunicado do Observatório Europeu do Sul, o líder da equipe de astrônomos, Ignasi Ribas, do Instituto de Estudos Espaciais da Catalunha, na Espanha.

Os cientistas vão continuar a observar a Estrela de Barnard para “excluir possíveis, mas improváveis, variações naturais do brilho” da estrela, “que poderiam ser confundidas com um planeta”.

Um dos instrumentos utilizados, o espetrógrafo HARPS, consegue detectar variações na velocidade de uma estrela, variações que os astrônomos atribuem à presença de planetas na órbita. “À medida que um planeta orbita sua estrela, a atração gravitacional faz com que a estrela oscile ligeiramente”, explica o OES.

O planeta fora do Sistema Solar que está mais perto da Terra é o Proxima Centauri b, que orbita a estrela Proxima Centauri, igualmente uma anã vermelha, a 4,2 anos-luz do ‘planeta azul’, na constelação de Centauro.

Descoberto em 2016, o Proxima Centauri b encontra-se na chamada zona habitável, a uma distância da estrela hospedeira que lhe permite ter condições eventuais para abrigar água líquida na superfície, essencial para a existência da vida como se conhece.

Ciberia, Lusa // ZAP

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