Astrônomos descobrem 139 planetas anões na borda do Sistema Solar

David A. Aguilar (CfA)

Pesquisadores descobriram 139 planetas na borda do Sistema Solar, localizados além da órbita de Netuno. Os objetos encontrados nessa região são chamados de objetos transnetunianos (TNOs).

A equipe analisou quatro anos de dados coletados pelo Levantamento da Energia Escura (DES, na sigla em inglês). Este projeto tem como objetivo investigar a dinâmica de expansão do universo. O estudo foi realizado por uma equipe internacional de pesquisadores e publicado no Astrophysical Journal Supplement.

Embora o projeto não tenha sido estruturado para procurar planetas anões, seus dados são especialmente úteis para essa tarefa. Planetas anões são aqueles que orbitam o Sol, mas não tem características de planeta ou de cometa.

Os astrônomos identificaram 316 TNOs, dos quais 139 ainda não haviam sido documentados. São conhecidos aproximadamente 3 mil objetos transnetunianos. O mais conhecido e maior deles é o planeta anão Plutão.

A abordagem precisou ser adaptada para o estudo, uma vez que o DES foi desenvolvido para observar objetos grandes e distantes, como estrelas, galáxias e supernovas.

Um dos autores é graduado em Física pelo Instituto de Física da Universidade de São Paulo e doutorando em Física e Astronomia pela Universidade da Pensilvânia. Ele explicou que pesquisas dedicadas a TNOs têm uma forma de observar o movimento dos objetos. Para esse estudo, os pesquisadores precisaram encontrar uma forma de recuperar esses movimentos.

A princípio, 7 bilhões de pontos foram analisados por terem sido identificado como objetos astronômicos por um software de computador. Depois de diversas etapas de análise esse número foi reduzido para 316 TNOs.

A identificação desses objetos pode ajudar os cientistas a encontrar um planeta hipotético chamado Planeta Nove. A existência dele foi proposta pela primeira vez em 2016, por dois cientistas. Para eles, esse planeta explicaria a orbita de um aglomerado de TNOs. Mas até hoje não há evidência direta da existência do Planeta Nove.

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