Fundo de Bill Gates investe US$ 50 milhões em robôs agricultores que poupam água

A startup norte-americana Iron Ox recebeu um aporte de US$ 53 milhões (R$ 280,5 milhões) para melhorar sua tecnologia de robôs usados na agricultura e que consomem 90% menos água que plantações tradicionais.

O dinheiro veio do fundo Breakthrough Energy, focado em projetos sustentáveis e criado por ninguém menos que o cofundador da Microsoft Bill Gates.

Nascida em 2015, a empresa tem plantações em estufas projetadas do zero para reduzir os impactos ambientais da agricultura, com uma abordagem baseada em dados apoiada em ciência vegetal, robótica e inteligência artificial. Opera uma fazenda em Gilroy, no norte da Califórnia, de 930 metros quadrados, e no início deste ano fez outra plantação indoor de 49,7 mil metros quadrados em Lockhart, no Texas.

O seu diferencial é o robô autônomo Grover, que move blocos de mudas de manjericão genovês a outros locais das estufas de acordo com a necessidade, como pegar mais sol ou estar mais perto de outras mudas. Um sistema de braço robótico levanta as mudas para inspeção. Sensores verificam os níveis de nitrogênio e acidez da planta para que cresçam de forma mais saudável.

O sistema otimiza o rendimento, ciclos de crescimento e a qualidade das plantas. Segundo a Iron Ox, as frutas e verduras decorrentes tem bom valor nutritivo mas custando quase o mesmo que os de fazendas convencionais e impactando menos a natureza. Além do manjericão, produz morango e no futuro deve plantar coentro, salsa e tomates. Nos EUA, os seus alimentos já são vendidos em lojas da California como Whole Foods, Bianchini’s e Mollie Stone’s Markets.

A empresa vai usar o valor do aporte para expandir seus programas de pesquisa e desenvolvimento, acelerar sua escala de produção e expandir suas operações pelos Estados Unidos. A empresa, que desde sua fundação levantou US$ 98 milhões (R$ 518,6 milhões) em financiamento de risco, está recrutando cientistas de plantas, engenheiros, operadores de estufa e robotistas.

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