Kepler, o caçador de exoplanetas da NASA, está quase sem combustível

JPL-Caltech / Ames / NASA

O telescópio espacial Kepler, da NASA

Na semana passada, a equipe do Kepler da NASA recebeu a indicação de que o tanque de combustível do telescópio está muito vazio. A NASA o colocou em estado de hibernação, preparando o dispositivo para a transmissão dos dados científicos recolhidos durante a sua mais recente campanha de observação.

Depois da transferência dos dados, o plano é dar início às observações da próxima missão com o combustível que resta.

Desde o dia 12 de maio, o Kepler trabalhava na sua 18ª campanha de observação, analisando uma faixa do céu na direção da Constelação do Caranguejo que já tinha estudado em 2015.

Os dados dessa segunda observação vão fornecer aos astrônomos uma oportunidade para confirmar anteriores candidatos a exoplaneta e para descobrir novos. A transmissão dos dados é a maior prioridade, tendo em conta o combustível restante.

Para a transferência dos dados, o telescópio espacial deverá apontar sua grande antena para a Terra e transmiti-los durante o tempo previsto para a Deep Space Network (DSN), marcado para o início de agosto.

Até lá, o dispositivo permanecerá em modo de segurança estável e “estacionado”.

No dia 2 de agosto, a equipe irá comandar o despertar do telescópio do seu modo de não-utilização de combustível e irá manobrá-lo para a orientação correta, a fim de transmitir os dados. Se a manobra e o download forem bem-sucedidos, a equipe começará a 19ª campanha de observação, no dia 6 de agosto, com o combustível que restar.

A agência espacial tem monitorado o Kepler em busca de sinais de baixo combustível e espera-se que o tanque esteja completamente vazio nos próximos meses.

À medida que os engenheiros preservam os novos dados armazenados na nave, os cientistas continuam a estudar os dados já transmitidos. Entre outras descobertas, foram encontrados recentemente 24 exoplanetas nos dados da 10ª campanha de observação, somando à crescente “colheita” de 2.650 planetas confirmados fora do Sistema Solar.

Ciberia // CCVAlg / ZAP

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