Meio pássaro e meio dinossauro: fósseis ajudam a reconstruir elo entre as duas espécies

(dr) Michael Hanson e Bhart-Anjan Bhullar

Ilustração da ave primitiva Ichthyornis

Cientistas encontraram novos fósseis que dão novas pistas sobre a história evolutiva das aves e até reconstruir o ele entre elas e os dinossauros.

Quatro novos fósseis da espécie Ichthyornis dispar – uma ave marinha primitiva que viveu há cerca de 85 milhões de anos em um mar interior que dividiu a América do Norte – ofereceram provas surpreendentes do papel importante que a ave desempenhou na história evolutiva das aves.

Segundo o Público, a ave marinha ostentava uma mistura de características dos antepassados dinossauros e das aves modernas. A Ichthyornis dispar viveu no período Cretáceo e tinha bico, dentes e um estilo de vida semelhante ao das gaivotas modernas.

Esses não foram os primeiros fósseis encontrados da espécie. Os primeiros foram descobertos no século XIX na América do Norte, mas os mais recentes, encontrados em depósitos de calcário no Alabama e no Kansas (EUA), revelam muito mais do que aquilo que se sabia até agora.

Os cientistas afirmam que essas aves evoluíram a partir de pequenos dinossauros emplumados. A Ichthyornis dispar tinha um voo forte, um corpo ágil e adaptado ao voo assim como as aves modernas, explica o paleontólogo Bhar-Anjan Bhullar, da Universidade de Yale (Estados Unidos) e um dos autores do artigo científico, publicado na Nature.

“Apesar da modernidade do corpo e asas, conservou quase todos os dentes dos dinossauros e tinha uma mordida forte com os grandes músculos da mandíbula como os dinossauros. Contudo, percebia o mundo e o encarava como uma ave, com olhos enormes e amplos das aves e um cérebro de aparência moderna”, acrescenta Bhullar.

Ao contrário de aves mais primitivas, como a Confuciusornis, a Ichthyornis dispar tinha um bico menor – o primeiro que se conhece com características modernas, assim como a ponta em forma de pinça para agarrar, dar bicadas e segurar objetos.

“Os dentes afiados a auxiliaram a agarrar as presas marinhas escorregadias, enquanto o bico incipiente na ponta das mandíbulas permitiu manipular objetos com destreza, da mesma maneira que as aves modernas, assim como alisar suas penas”, explicou Daniel Field, paleontólogo na Universidade de Bath (Reino Unido).

A ave tinha cerca de 60 centímetros de envergadura e comia, provavelmente, peixes e mariscos. Compartilhava os céus com os pterossauros, quando os dinossauros dominavam a Terra. As aves com dentes, como a Ichthyornis dispar, desapareceram com os dinossauros devido à queda de um meteorito em Iucatã, no golfo do México.

“A Ichthyornis mostra como a evolução é complexa e elegante, permitindo mudanças individuais e integrando enormes transformações”, conclui Bhart-Anjan Bhullar.

Ciberia // ZAP

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