Andrômeda já matou e engoliu a irmã mais nova da Via Láctea

Z. Levay and R. van der Marel, STScI; T. Hallas; and A. Mellinger / NASA, ESA

Astrônomos acabam de resolver um misterioso assassinato galático: Andrômeda matou uma galáxia e os pesquisadores encontraram o cadáver.

Um recente artigo científico, publicado nesta segunda-feira (23) na Nature Astronomy, reflete um cuidadoso trabalho de pesquisa em torno de um rastro misterioso de estrelas, de um corpo galático encolhido e de um fraco halo de restos estelares ao redor de Andrômeda.

Após a análise, os astrônomos concluíram que há cerca de 2 bilhões de anos, havia uma terceira grande galáxia na vizinhança, uma irmã mais nova da Via Láctea. Mas Andrômeda a matou, a engoliu e depois descartou seu cadáver.

Há muito tempo, os cientistas suspeitavam que Andrômeda poderia ter passado por uma fusão no passado.

No entanto, Amanda Moffett, astrônoma e especialista em evolução galática da Universidade Vanderbilt, que não participou do estudo, destaca que a novidade dessa pesquisa está na ideia apresentada no papel de que a M32, uma pequena galáxia anã na órbita de Andrômeda, é, na verdade, o cadáver da galáxia muito maior destruída durante aquela fusão.

Mas o que aconteceu ao progenitor real, isto é, à galáxia destruída? Para responder esta questão, os cientistas realizaram algumas simulações de interação entre galáxias e descobriram que uma fusão há 2 bilhões de anos poderia produzir as pistas que vivem agora ao redor de Andrômeda.

Um longo fluxo de estrelas, uma névoa espessa de estrelas soltas e o núcleo da galáxia perdida ainda flutuam nas proximidades de Andrômeda, na forma de M32 – o que explica o fato de M32 ser uma galáxia bastante incomum.

Galáxias anãs como M32 são compostas por estrelas que se formaram todas ao mesmo tempo e do mesmo pequeno aglomerado de material. Galáxias maiores como a Via Láctea e a Andrômeda tendem a ter estrelas com uma faixa muito maior de idades. No entanto, a peculiaridade de M32 é que suas estrelas são como as estrelas de uma galáxia maior.

Em suma, o artigo resolve dois enigmas de uma só vez: o que aconteceu com a vítima de assassinato de Andrômeda, e por que M32 é tão particular.

No entanto, há uma questão que continua no ar. Andrômeda tem outro vizinho anão, conhecido como M33, que é quase tão grande quanto o M32. Apesar de o artigo explicar a origem de M32, o mesmo não acontece com o misterioso M33.

Ciberia // ZAP

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